Willie "the Lion" Smith

1897 - 1973

Willie The Lion Smith
Autre grande figure du Jazz, Willie "The Lion" Smith s'est rapidement imposé comme un pianiste original et soliste remarquable. Dans le milieu musical de Harlem et les rent-parties, le 'Lion' était comme le roi de la jungle et attendait quiconque voudrait se mesurer à lui au piano. La plupart repartaient lacérés pas ses griffes. Son allure (habillé d'un constant chapeau melon et d'un cigare) son charisme et son jeu tout à fait original, l'ont propulsé au panthéon des personnalités du stride.


Contrary Motion by Willie "the Lion" Smith


Willie The Lion Smith cigare et chapeau

Bien que son jeu soit empreint de ses contemporains James P. Johnson et Eubie Blake, Willie Smith a développé une technique pianistique bien à lui : un toucher très nuancé, quoiqu'un peu plus hasardeux et moins virtuose que James P. Johnson. Il met davantage de côté le jeu de pompe à la main gauche en préférant utiliser un balancement d'arpèges qui apporte un lyrisme et une poésie toute particulière dans ses morceaux : Fading Star, What Is There To Say?, I'll Follow You...). Billy Strayhorn (compositeur et arranger dans l'orchestre de Duke Ellington) définissait ainsi son style : "C'est un mélange étrange de contrepoint, d'harmonie chromatique et de figures en arabesques aussi rafraîchissantes pour l'oreille que l'eau de source pour le palais". Il suffit d'écouter Echoes Of Spring pour se faire une bonne idée de l'originalité du jeu de Willie Smith :


Echoes Of Spring by Willie "the Lion" Smith


Dernier survivant du 'Big Three' du stride, The Lion continuera à enregistrer et à donner des concerts jusque dans les années 60, perpétuant son style, en remémorant ainsi les années de Harlem et en rendant hommage à ses confrères disparus.



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